Comment se passer de l'huile de palme?

874x 04. 02. 2020 1 Reader

C'est un produit miraculeux utilisé partout, de la confiserie à la construction. Pour notre dépendance à l'huile de palme, cependant, la planète Terre paie pour les dommages causés par les forêts tropicales. Pouvons-nous le remplacer par quelque chose?

Il était probablement dans le shampooing que vous avez utilisé ce matin, le savon que vous avez lavé, le dentifrice que vous vous êtes brossé les dents, les comprimés de vitamines que vous avez avalés ou le maquillage que vous avez mis sur votre visage. Cela pourrait aussi être dans le pain que vous avez grillé pour le petit déjeuner, dans la margarine que vous y avez mise ou dans la crème que vous avez mise dans le café. Si vous avez utilisé du beurre et du lait, la vache dont ils sont issus a probablement aussi été nourrie avec de l'huile de palme. Il est presque certain que vous avez utilisé de l'huile de palme aujourd'hui.

Même le véhicule que vous conduisiez aujourd'hui - bus, train ou voiture - fonctionnait au carburant contenant de l'huile de palme. Une grande partie du diesel et de l'essence que nous utilisons contient un composant supplémentaire de biocarburant, qui provient principalement de l'huile de palme. Même l'électricité qui alimente l'appareil sur lequel vous lisez cet article peut être produite en partie en brûlant des grains de palmier à huile.

L'huile de palme est l'huile végétale la plus populaire au monde. Il est contenu dans 50% des produits de consommation et joue également un rôle central dans de nombreuses applications industrielles. Les agriculteurs ont produit 2018 millions de tonnes d'huile de palme sur le marché mondial en 77, et la production devrait atteindre 2024 millions de tonnes d'ici 107,6.

L'omniprésence de l'huile de palme est en partie due à sa composition chimique unique. Il est obtenu à partir des graines de palmier à huile d'Afrique de l'Ouest, il est de couleur vive et inodore, ce qui en fait un ingrédient alimentaire approprié. L'huile a un point de fusion élevé et une teneur élevée en graisses saturées, ce qui est idéal pour la production de produits de confiserie et de crèmes qui se dissolvent agréablement dans la bouche. La plupart des autres huiles végétales doivent être partiellement hydrogénées (des atomes d'hydrogène sont chimiquement ajoutés aux molécules de graisse) pour obtenir une consistance similaire, un processus qui conduit à des gras trans malsains.

La composition chimique unique de l'huile de palme lui permet également de résister à des températures de cuisson élevées et offre une grande périssabilité, ce qui lui confère une longue durée de conservation pour les produits dans lesquels elle se trouve. L'huile peut également être utilisée comme carburant, ainsi que les amandes de palmier restantes après traitement. Les balles peuvent être broyées et utilisées pour produire du béton, et les cendres qui restent après la combustion des fibres et des noyaux de palmier peuvent être utilisées comme substitut du ciment.

Les palmiers à huile sont également faciles à cultiver sous les tropiques et sont très rentables pour les agriculteurs, même dans les zones difficiles à cultiver qui se sont rapidement tournées vers cette culture au cours des dernières années.

L'Indonésie et la Malaisie comptent à elles seules environ 13 millions d'hectares de plantations de palmiers à huile, soit près de la moitié de la production mondiale.

Cependant, l'expansion rapide des plantations de palmiers à huile est accusée de déforestation massive en Indonésie et en Malaisie et de détruire l'habitat des animaux sauvages menacés d'extinction tels que l'orang-outan et d'augmenter le risque d'extinction. Ces deux pays comptent environ 13 millions d'hectares de plantations de palmiers à huile, ce qui représente près de la moitié de la production mondiale. Selon Global Forest Watch, l'Indonésie a perdu 2001 millions d'hectares de forêt entre 2018 et 25,6, une superficie presque aussi grande que la Nouvelle-Zélande.

Cela a incité les gouvernements et les entreprises à rechercher des alternatives à l'huile de palme. Cependant, le remplacement d'un produit miracle n'est pas facile. La chaîne islandaise a été récompensée en 2018 lorsqu'elle a annoncé qu'elle retirerait progressivement l'huile de palme de tous ses produits de marque (elle était également accompagnée d'une annonce de Noël émouvante avec un orang-outan sans-abri, mais elle a été interdite pour des raisons politiques évidentes). Pourtant, l'élimination de l'huile de palme de certains produits s'est avérée si difficile que l'entreprise a préféré retirer sa marque l'année suivante.

Le géant alimentaire General Mills - l'un des plus gros acheteurs d'huile de palme aux États-Unis - a rencontré des problèmes similaires. «Même si nous sommes profondément préoccupés par ce problème, l'huile de palme offre des propriétés physiques si uniques qu'elle est très difficile à imiter», a déclaré la porte-parole Mollie Wulff.

L'approche la plus courante consiste à rechercher d'autres huiles végétales qui offrent des propriétés similaires. En concevant du savon sans huile de palme, la marque de cosmétiques britannique LUSH a eu recours à un mélange d'huile de colza et d'huile de coco. Depuis lors, elle a évolué et développé Movis, une base de savon sur mesure contenant de l'huile de tournesol, du beurre de cacao, de l'huile de coco extra vierge et du germe de blé.

Pendant ce temps, les scientifiques de l'alimentation et des cosmétiques tentent de produire des mélanges avec des alternatives encore plus exotiques, telles que le beurre de karité, le damara, le jojoba, le mangoustan, l'ilipé, l'herbe à poux ou les amandes de mangue. En hydrogénant et en mélangeant partiellement ces "huiles exotiques", un mélange ayant des propriétés similaires à l'huile de palme peut être formé. Mais aucun de ces ingrédients n'est aussi bon marché ou facilement disponible que l'huile de palme. Par exemple, les noix de karité africaines sont collectées et vendues par les communautés locales en petits volumes au lieu d'être plantées, ce qui se traduit par un approvisionnement limité et instable.

Ce ne sont pas les seules recettes dont l'amélioration pourrait conduire à éviter l'huile de palme. Comme pour le soja - d'autres cultures accusées de détruire les forêts tropicales humides - la plupart de l'huile de palme est destinée à l'alimentation animale, à la fois agricole et animale. En plus d'être hautement calorique, l'huile de palme est riche en acides gras essentiels et aide à l'absorption des vitamines liposolubles. Avec la demande mondiale croissante de viande, de volaille et de produits laitiers, la demande d'huile de palme augmente également.

Des scientifiques de l'Université de Poznan en Pologne ont examiné si l'huile de palme dans les aliments pour poulets pouvait être remplacée par une source de nutrition plus durable: les insectes. L'équipe a nourri des poulets au lieu d'huile de palme avec un régime alimentaire complété avec de l'huile de larve de coléoptère et a constaté qu'elle se développait tout aussi bien, et montrait même une qualité de viande améliorée. Ces vers sont également riches en protéines et peuvent être utilisés pour les déchets alimentaires. La British Veterinary Association a récemment conclu que les aliments à base d'insectes seraient meilleurs pour les animaux reproducteurs que les steaks de qualité supérieure ainsi que pour l'environnement.

Carburant vert

Malgré son omniprésence dans le garde-manger et les salles de bains, plus de la moitié de l'huile de palme importée dans l'Union européenne en 2017 a été utilisée pour autre chose: le carburant. La directive de l'UE sur les énergies renouvelables a fixé un objectif ambitieux de 2020% d'énergie pour le transport routier provenant de sources renouvelables d'ici 10. Et le biodiesel, fabriqué à partir d'huile de palme, a largement contribué à la réalisation de cet objectif. En 2019, cependant, l'UE a annoncé que les biocarburants dérivés de l'huile de palme et d'autres cultures vivrières devaient être supprimés en raison des dommages environnementaux liés à leur production.

Les algues produisent de l'huile, très similaire à l'huile de palme, pour couvrir leurs spores et mieux survivre dans des conditions sèches

Cette décision a incité l'UE à rechercher une alternative. Une possibilité est les algues. Le pétrole de certains types d'algues peut être transformé en "bioropa", qui peut ensuite être distillé en une gamme de carburants qui pourraient remplacer le diesel, le carburéacteur et même le pétrole marin lourd. Cela peut ne pas être aussi étrange qu'il y paraît: la plupart des champs de pétrole dans le monde sont des restes d'algues fossilisés.

David Nelson est un généticien des plantes qui étudie le potentiel des algues. Ses recherches génétiques sur Chloroidium, une algue microscopique commune à Abu Dhabi, suggèrent qu'il pourrait être une véritable alternative à l'huile de palme.

"Nous avons un climat intéressant, pas trop pluvieux, il fait chaud en été, donc tout ce qui pousse doit pouvoir y faire face", explique Nelson, dont le siège est à l'Université d'Abu Dhabi, New York. "Une façon que ce varech fait est de produire du pétrole."

Le varech produit une huile très similaire à l'huile de palme, dont il enduit ses différends pour aider à survivre dans des conditions arides. Son équipe espère faire pousser des algues en cuve ou en étangs ouverts, ce qui permettrait de récolter cette huile. Mais Nelson dit que de grands changements du marché seront nécessaires pour ce faire.

"Si les politiciens disent" Non, nous n'utiliserons pas l'huile de palme ", alors il y a un marché vraiment grand et ouvert pour l'huile" d'algue "", dit-il.

Nelson n'est pas le seul à espérer un boom des algues. ExxonMobil et Synthetic Genomics ont annoncé en 2017 avoir créé une souche d'algues qui produit deux fois plus d'huile que son prédécesseur. L'année dernière, Honda a mis en place une ferme expérimentale d'algues dans son usine de l'Ohio pour capter le dioxyde de carbone des centres de test moteur. Ils espèrent que le système deviendra modulaire afin de l'étendre à plus d'usines. Et la société de biotechnologie Solazyme, basée à San Francisco, a même développé des carburants à base d'algues pour l'automobile, l'aviation et l'armée.

Cependant, le principal obstacle est d'amener ces produits à un stade où ils pourront concurrencer économiquement et en quantité l'huile de palme. En 2013, l'Université de l'Ohio a créé une ferme pilote d'algues, mais son ingénieur en chef, David Bayless, a avoué qu'ils avaient peu progressé au cours des six dernières années. "La brève réponse est non, nous ne sommes pas plus proches." Le problème demeure l'économie et la production commerciale d'huile d'algues pour le marché des matières premières est encore très loin ", dit-il. "J'aurais aimé avoir de meilleures nouvelles pour toi."

Dans des conditions idéales, les cultivars de palmiers hautement productifs peuvent produire plus de 25 fois plus d'huile que celle issue de la culture du soja sur une superficie tout aussi étendue de terres agricoles.

Certaines entreprises étudient également si la levure pourrait être reproduite pour produire les types d'huiles nécessaires à l'industrie alimentaire et cosmétique. Cependant, le travail sur cette tâche est à un stade plus précoce que les fermes d'huile d'algues. Cependant, en plus du côté économique, il y a un autre problème à remplacer l'huile de palme par des micro-organismes tels que les algues ou la levure. Le moyen le plus contrôlé et le plus efficace de les cultiver est les grandes cuves fermées, mais dans ce système, le sucre doit être ajouté en grande quantité pour soutenir leur croissance. Ce sucre doit être cultivé quelque part, de sorte que l'impact environnemental du produit final est simplement déplacé. Selon les certificateurs à but non lucratif de Bonsucro, seulement 4% du sucre mondial est cultivé dans des conditions durables.

Nouvelle feuille

Si nous ne sommes pas en mesure de remplacer l'huile de palme, nous pourrions peut-être réduire son impact environnemental en modifiant la façon dont elle est produite. Pour y parvenir, nous devons prendre du recul et voir ce qui détermine sa demande.

En plus de sa composition unique, l'huile de palme est également très bon marché. C'est parce qu'un palmier à huile est un miracle - il pousse relativement vite, est facile à récolter et est incroyablement productif. Un hectare de palmier à huile peut produire de manière fiable quatre tonnes d'huile végétale chaque année, contre 0,67 tonne pour le colza, 0,48 tonne pour le tournesol et seulement 0,38 tonne pour le soja. Dans des conditions idéales, les cultivars de palmiers à haut rendement peuvent produire plus de 25 fois plus d'huile que le soja produit sur la même zone de terres agricoles. Ironiquement, l'interdiction de l'huile de palme entraînerait une augmentation catastrophique de la déforestation, car tout ce que nous remplacerons nécessitera beaucoup plus de terres pour croître.

Cependant, il est possible de cultiver du palmier à huile d'une manière qui limite l'impact environnemental. La plupart des entreprises occidentales achètent de l'huile de palme certifiée par Rountable for Sustainable Palm Oil (RPSO). Cependant, la demande pour cette huile de palme certifiée durable et la volonté de payer un prix plus élevé sont limitées. Le marché de l'huile de palme durable est survendu, ce qui conduit les producteurs à vendre de l'huile certifiée à un marché plus large sans étiquetage approprié. Le RPSO a été critiqué comme opaque et inefficace, avec l'influence négligeable de forcer les producteurs à changer.

"Les gens du Malaysian Palm Oil Council parlent d'huile de palme durable, mais je ne trouve pas qu'ils vendent quelque chose de durable", explique Kyle Reynolds, un scientifique qui a récemment travaillé au centre de recherche australien CSIRO.

Le palmier à huile ne pousse que jusqu'à 20 degrés de l'équateur - une zone où les forêts tropicales poussent et qui abrite 80% de toutes les espèces dans le monde. Et si nous pouvions réduire la pression sur les forêts tropicales humides en sélectionnant une plante aussi productive qu'un palmier à huile mais qui pourrait pousser n'importe où? C'est sur cela que Reynolds et ses collègues travaillent.

"Un palmier à huile ne peut pas pousser trop loin au sud ou au nord, c'est en grande partie une culture tropicale", explique Reynolds. "Quelque chose avec une teneur en biomasse aussi élevée devrait être plus adaptable et capable de croître dans différentes conditions climatiques."

Dans un laboratoire de Canberra, les scientifiques du CSIRO ont introduit des gènes pour des niveaux élevés de production d'huile dans les plantes à feuilles caduques comme le tabac et le sorgho. Les plantes peuvent être écrasées et l'huile peut être extraite de leurs feuilles. Les feuilles de tabac contiennent généralement moins de 1% d'huile végétale, mais les plantes de Reynolds en contiennent jusqu'à 35%, ce qui signifie qu'elles fournissent encore plus d'huile végétale que le soja.

Les scientifiques ont introduit des gènes pour des niveaux élevés de production d'huile dans les plantes à feuilles caduques comme le tabac et le sorgho

Il y a encore une possibilité: une tentative de cette huile de feuilles aux États-Unis a échoué, probablement en raison du climat local (en Australie, une plante transgénique ne peut pas être cultivée légalement). Et l'huile végétale de tabac est encore "loin" de l'huile de palme car ses acides gras sont plus longs et insaturés. Cela signifie que le traitement serait nécessaire pour obtenir des propriétés similaires. Mais Reynolds soutient qu'il peut prendre environ 12 mois pour produire du tabac nouveau et amélioré pour produire du pétrole - si quelqu'un est prêt à investir dans la recherche nécessaire.

«C'est une énorme industrie, la valeur actuelle du palmier à huile étant de 67 milliards de dollars», explique Reynolds. Il répète les craintes de Nelson. «Il devrait être possible d'extraire l'huile de palme d'une plante autre qu'un palmier à huile. Pouvons-nous faire ça? Bien sûr. Mais le prix sera-t-il compétitif? "

De toute évidence, l'huile de palme ne va nulle part. Il est presque impossible de l'éviter, et il est tout aussi difficile de le confondre avec quelque chose. Cependant, le potentiel scientifique peut atténuer notre impact sur le monde en développant des moyens plus durables pour répondre à nos besoins alimentaires, énergétiques et cosmétiques. Tout ce qu'il faut, c'est la volonté de ce changement - et que cette volonté devienne omniprésente comme l'huile de palme elle-même.

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